Transbordador Discovery se despide de los viajes

Univision.com | Apr 17, 2012 | 11:08 AM

Entre aplausos y efusión

CABO CAÑAVERAL, Florida -  Luego de tres décadas de servicio espacial, el transbordador más veterano que conserva la NASA, Discovery, comenzó una etapa nueva como pieza de museo con un despegue final.
El Discovery partió del Centro Espacial Kennedy al amanecer del martes, emplazado en un avión jumbo modificado con destino a Washington, donde residirá en el Museo Smithsoniano.
Casi 2 mil personas - ex empleados del programa, autoridades, turistas y periodistas - se congregaron junto a la vieja pista de aterrizaje para presenciar el despegue del Discovery, entre aplausos y vítores.
El avión y el transbordador realizaron una pasada sobre las playas de Cabo Cañaveral, repletas de público que despidió al Discovery.
Luego regresaron al centro espacial en el saludo final. Los vítores arreciaron con la última pasada de ambos a baja altura 20 minutos después del despegue y finalmente enfilaron rumbo norte hacia la capital estadounidense.
Un vuelo similar fue planeado sobre los monumentos de la capital estadounidense dentro de unas semanas.
El primero de tres que es retirado
Discovery - el puntero de la flota espacial con 39 misiones - es el primero de los tres transbordadores retirados que será destinado a un museo, en el aeropuerto internacional Dulles, en Virginia. Ahí, tomará el lugar del transbordador prototipo, el Enterprise, el cual se irá a la ciudad de Nueva York.
El Endeavour se dirigirá a Los Angeles en otoño y el Atlantis permanecerá en el Centro Espacial Kennedy.
La NASA concluyó el programa del transbordador a mediados de 2011 tras 30 años de vuelos espaciales. Varias empresas privadas estadounidenses esperan ocupar ese nicho, comenzando con una estación espacial de carga y luego astronautas. El primer vuelo de carga comercial, de la firma Space Exploration Technologies Corp., será lanzado al espacio en unas semanas.
Su primer lanzamiento en 1984
La nave espacial estadounidense Discovery es el más antiguo de los tres transbordadores que quedan de la flota y el que ostenta además el palmarés histórico más prestigioso.
El Columbia, el primer transbordador que voló -en abril de 1981-, fue destruido en un accidente en febrero de 2003 en el que murieron siete astronautas.
Y el Challenger, el segundo transbordador que hizo vuelos orbitales a partir de abril de 1983, explotó 73 segundos después de despegar en enero de 1986. Murieron siete astronautas, entre ellas una maestra de escuela.
El siguiente en antigüedad es el Discovery.
Fue lanzado por primera vez el 30 de agosto de 1984 y acumuló la mayor cantidad de días de vuelo que cualquier otra nave espacial (365).
Entre los astronautas que ha transportado, figuran la primera mujer que piloteó un transbordador, Eileen Collins, y la persona más anciana en ir al espacio: el ex senador John Glenn, quien entonces tenía 77 años. Fue el primer civil estadounidense que viajó a la órbita terrestre, en 1962.
El Discovery también fue la primera nave espacial estadounidense que transportó a un cosmonauta ruso, Serguei Krikalev, en febrero de 1994. Y también fue la primera que llevó -en 1985- a un legislador estadounidense al espacio exterior, el senador de Utah (centro) Jake Garn.
Casi 6 mil vueltas a la Tierra
El Discovery le ha dado la vuelta a la Tierra 5,830 veces, a 28.000 Km/hora, y ha recorrido cerca de 240 millones de kilómetros, lo que equivale a viajar ida y vuelta de la Tierra a la Luna unas 300 veces.
La puesta en órbita del Hubble en 1990, el primer telescopio espacial que revolucionó la astronomía, fue uno de los momentos históricos más importantes para el Discovery.
También fue el primer transbordador espacial que capturó un satélite para conducirlo de regreso a la Tierra.
Por último, es el único transbordador que ha visitado dos estaciones espaciales. Primero viajó a la estación MIR, puesta en órbita por la ex Unión Soviética en 1986 y que fue desmantelada y precipitada en el océano en 2001, y luego la ISS, en cuya construcción ha colaborado enormemente.
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