El Endeavour regresó por última vez a la Tierra

Univision.com y Agencias | Jun 01, 2011 | 7:36 AM

Es la penúltima misión del programa de la NASA que lleva 30 años

CABO CAÑAVERAL, Florida - El transbordador espacial Endeavour y sus seis astronautas regresaron el miércoles a la Tierra, concluyendo la penúltima misión del programa de 30 años de la NASA con un aterrizaje seguro a mitad de la noche.
El Endeavour aterrizó por última vez bajo la oscuridad en el mismo momento en que Atlantis, el último transbordador que viajará al espacio, llegó a la plataforma de lanzamiento para el gran despegue final dentro de cinco semanas.
El comandante Mark Kelly llevó al Endeavour hasta la parada ante cientos de testigos que incluyeron a cuatro astronautas del Atlantis que volarán en julio.
"196 millones de kilómetros (122 millones de millas) voladas durante 25 desafiantes vuelos espaciales", le dijo el Control de Misión a Kelly y sus compañeros de tripulación, quienes concluyeron la construcción de Estados Unidos en la Estación Espacial Internacional.
"Su aterrizaje concluye un vibrante legado para este increíble vehículo que siempre será recordado. Bienvenido a casa, Endeavour", señaló el Centro de Control en su mensaje de respuesta.
Clima de tristeza
Kelly respondió que era "triste verlo aterrizar por última vez, pero realmente deja un gran legado".
El comandante le agradeció a todos aquellos que trabajaron en el Endeavour durante años.
La esposa de Kelly no estuvo presente en el aterrizaje. La legisladora republicana Gabrielle Giffords, quien se está recuperando de un balazo en la cabeza, permanece en un centro de rehabilitación en Houston, Texas.
La legisladora pudo estar en el lanzamiento, pero Kelly dijo que la hora del aterrizaje era demasiado inconveniente para que ella hiciera otro viaje a Florida.
El Endeavour procedió a su acercamiento sobrevolando América Central desde el golfo de México antes de alcanzar Florida.
Detalles del aterrizaje
Unos tres minutos antes de aterrizar, el Endeavour había anunciado su llegada al Centro Espacial Kennedy por un doble estruendo sónico.
En piloto automático durante todo el descenso, el comandante de a bordo Mark Kelly tomó manualmente el mando del transbordador, transformado en un planeador de cien toneladas, para alinearlo con la pista. Para ello tuvo que efectuar un viraje de 245 grados.
Unos segundo después que el transbordador se posó, un paracaídas se desplegó en la parte trasera para frenar su carreteo.
La televisión de la NASA retransmitió en directo, como siempre, las imágenes del acercamiento final desde el cockpit del transbordador.
El Endeavour cierra así un viaje de 16 días en el espacio, de los cuales estuvo casi once amarrado a la Estación Espacial Internacional (ISS).
El turno del Atlantis
El programa espacial estadounidense está preparando su lanzamiento final, el del transbordador Atlantis, que será el 8 de julio, antes de su cierre definitivo, culminando tres décadas de vuelos espaciales tripulados y exploración del espacio.
Después del cierre del programa de transbordadores, los astronautas del mundo contarán únicamente con las cápsulas espaciales rusas para transportarse al laboratorio orbital hasta que un nuevo vehículo tripulado sea construido por iniciativa privada en Estados Unidos.
La NASA estima que un reemplazo del transbordador podría esperarse entre 2015 y 2021.
El Endeavour es el transbordador más joven de la flota espacial de vuelo, que también incluye al Discovery y el Atlantis. El Discovery se retiró después de regresar de su última misión en marzo.
Dos de las naves espaciales originales quedaron destruidas por explosiones mientras volaban: el Challenger en 1986 y el Columbia en 2003. Un total de 14 astronautas murieron en ambos desastres.
El Endeavour fue encargado a raíz de la explosión del Challenger, y su primer vuelo espacial fue en 1991. La que ahora termina es su 25° misión.
El otro transbordador es el Enterprise, un prototipo que nunca voló en el espacio y que desde hace mucho tiempo se muestra en las afueras de un museo en Washington.
Después de sus misiones finales, los tres transbordadores serán enviados a diferentes museos de todo el país.
Datos de la última misión
La última misión del Endeavour, tripulada por seis astronautas -cinco estadounidenses y un italiano-, fue la última antes de su retiro. Fue además la penúltima misión de un transbordador de la NASA, que pone fin este año a 30 años de programa espacial.
Tras acoplarse a la ISS, el Endeavour comenzó el desembarco e instalación de un espectrómetro magnético Alpha 2 (AMS), un módulo experimental en física fundamental que costó miles de millones de dólares y que puede detectar pistas de materia oscura y antimateria en el Universo durante la próxima década.
"Es un poco como buscar una aguja en un pajar", dijo el científico francés Jean-Pierre Vialle, parte del equipo internacional que trabajó en el proyecto AMS-2.
"Pero si lo encontramos sería una revelación importante", agregó.
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