El transbordador Atlantis despegará el lunes hacia el telescopio espacial Hubble.

Univision.com y Agencias | May 11, 2009 | 2:30 PM

La última visita

CABO CAÑAVERAL - Tal y como estaba previsto, la NASA lanzó el lunes el transbordador Atlantis en una delicada misión de alto riesgo para reparar el Telescopio Espacial Hubble. Los astronautas intentarán multiplicar su potencia y prolongar su funcionamiento al menos cinco años.
Se trata de la quinta y última visita de mantenimiento, reparación y modernización del primer telescopio espacial, puesto en órbita en 1990."Si lo logramos, Hubble será más potente y fuerte que nunca y funcionará al menos hasta 2014", explicó a la prensa Ed Weiler, director de misiones científicas de la NASA.Hubble estará así plenamente operativo mientras espera la llegada en 2013 de su sucesor, el James Webb Space Telescope, capaz de remontarse hasta el "Big bang" que marcó el nacimiento del universo hace 13,700 millones de años.La tripulaciónEl lanzamiento del Atlantis, con siete astronautas a bordo, se registró a las 14:01 horas locales (18:01 GMT) en el Centro espacial Kennedy, cerca de Cabo Cañaveral en Florida (sudeste) para una misión de casi 11 días.La Nasa disponía de solo tres días para lanzar el transbordador, ya que entre el 13 y el 22 de mayo es imposible un despegue porque choca con el calendario de la Fuerza Aérea.Tres de los siete astronautas, entre los cuales el comandante de a bordo Scott Altlman, ya efectuaron misiones de mantenimiento del Hubble.Caminatas espacialesEn las cinco salidas orbitales previstas, de 6,5 a 7 horas cada una, realizarán múltiples tareas, algunas de las cuales requieren técnicas quirúrgicas, explicó Dave Leckrone, científico de la NASA, como el remplazo de pequeños circuitos electrónicos.Durante esta misión prevista inicialmente para fines de 2008, los astronautas remplazarán los seis giroscopios de Hubble (aparatos de estabilización), sus baterías, su protección térmica así como su sistema informático de auxilio e instalarán nuevos instrumentos para estimular su potencia.Se trata del espectómetro de los orígenes de los rayos cósmicos (Cosmic Origins Spectrograph) y de una cámara con un gran campo visual (Wide Field Camera 3).La potencia de observación y de descubrimientos de Hubble, con una inversión total de $10 mil millones en toda la duración del programa, se verá así multiplicada entre 10 y 70 veces.

Cada vez más lejos

Según Michael Luther, uno de los responsables de los programas científicos de la NASA, estos nuevos instrumentos permitirán a Hubble remontarse aún más en el tiempo para acercarse en 600 a 500 millones de años al Big Bang, contra casi 1000 millones de años actualmente.Además de la dificultad técnica de estas tareas, la NASA explica que la misión Hubble es más arriesgada que un vuelo hacia la Estación Espacial Internacional (ISS) debido al peligro planteado por un impacto de micrometeorito o de desecho orbital.La ISS navega en una órbita baja, a 350 kilómetros de altitud, mientras que Hubble está a una altura de casi el doble (563 km).Riesgo en aumentoLa NASA estima que el riesgo de que el transbordador sea gravemente dañado tiene una posibilidad en 221 en este vuelo, contra casi una probabilidad en 300 cuando viaja a la ISS.Es por eso que un transbordador de emergencia, Endeavour, fue colocado en otra plataforma del Centro Kennedy, pronto para ser lanzado en menos de siete días, con una tripulación de dos astronautas, para una eventual misión de auxilio.Atlantis estará demasiado lejos de la ISS para acoplarse a la misma en caso de necesidad.Máquina del tiempoHubble, que será actualizado la semana próxima por la NASA en una misión del transbordador Atlantis, es una máquina capaz de ir atrás en el tiempo que revolucionó nuestra visión y comprensión del universo.Puesto en órbita a unos 600 kilómetros de altitud el 25 de abril de 1990 por el transbordador Discovery, Hubble transmitió más de 750 mil imágenes espectaculares de los confines del cosmos y millones de datos, abriendo una nueva era en la astronomía.Pero el telescopio, fruto de una colaboración entre la NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA), sufrió problemas en sus inicios y pudo volverse operativo recién tres años después de su puesta en órbita.Cambio de piezasSu lente debió ser remplazado debido a un defecto de concavidad. Esta delicada operación fue efectuada en 1993 en la primera misión de mantenimiento, que permitió instalar vidrios correctores.Fue a partir de esa fecha que Hubble comenzó a transmitir imágenes sorprendentes de supernovas, gigantescas explosiones que marcan la muerte de una estrella, y la existencia de agujeros negros en el centro de casi todas las galaxias. Hasta entonces la ciencia sólo sospechaba de su existencia.Gracias a estas observaciones, mucho más nítidas que las obtenidas por los más potentes telescopios terrestres, los astrónomos obtuvieron la confirmación de que la expansión del Universo se está acelerando y calcularon su edad, estimada en 13,700 millones de años.

Nuevos descubrimientos

Esta aceleración resulta de una fuerza desconocida bautizada la energía del vacío, que constituye 75% del universo y equilibra la fuerza de gravedad. El resto del cosmos está formado en un 5% de materia visible y en un 20% aproximadamente de materia oscura.Entre los otros hallazgos que se deben a Hubble está la detección de la primera molécula orgánica en la atmósfera de un planeta en órbita alrededor de una estrella lejana y el hecho de que el proceso de formación de los planetas y de los sistemas solares es relativamente común en nuestra galaxia, la Vía Láctea.Hubble observó también pequeñas galaxias en formación que emitían sus rayos luminosos cuando el universo tenía menos de mil millones de años, el momento más alejado en el tiempo hasta el cual pudo remontarse el telescopio.Cerca del principioLos dos nuevos instrumentos que serán instalados por los astronautas de la misión Atlantis permitirán remontarse hasta 600 a 500 millones de años del "Big Bang", que marcó el nacimiento del universo.Hubble también observó cambios radicales en la dirección de los vientos en Saturno y mostró que Neptuno tenía estaciones.Esta larga serie de descubrimientos científicos convirtió a Hubble en "un ícono en la psiquis de los estadounidenses" y del resto del mundo, según Ed Weiller, responsable de los programas de investigación de la Nasa. "Hubble se convirtió en la referencia en todas las obras de astronomía en todos los idiomas".La misión del Atlantis debe prolongar la vida del Hubble en al menos cinco años, más allá incluso del lanzamiento previsto en 2013 de su sucesor, el telescopio espacial infrarrojo "James Webb Space Télescope/JWST", una máquina aún más potente que se espera revele el momento mismo de la creación del universo.

Bitácora del vuelo

El transbordador espacial estadounidense Atlantis y su tripulación de siete astronautas realizarán la quinta y última misión de reparación y modernización de Hubble, el primer telescopio orbital lanzado en 1990.Transbordador: Atlantis, uno de los tres transbordadores de la flota, junto con Discovery y Endeavour.Lanzamiento: lunes 11 de mayo a las 14:01 horas locales (18:01 GMT) desde la plataforma 39-A del Centro espacial Kennedy cerca de Cabo Cañaveral (Florida, sudeste).Duración prevista de la misión: 10 días, 20 horas y 27 minutos.Aterrizaje: el viernes 22 de mayo a las 11:41 locales (15:41 GMT) en el Centro Espacial Kennedy o, si el clima es desfavorable, en Edwards (California, oeste) o en White Sands (Nuevo México, sudoeste).Altitud de inserción en órbita: 550,4 km.Altitud de encuentro con Hubble: 563,1 km.Tipo de misión: reparación e instalación de instrumentos basados en las últimas tecnologías que permitan multiplicar de 10 a 70 veces la potencia de observación de Hubble.Salidas al espacio: cinco, de una duración de 6,5 a 7 horas cada una, previstas en los días cuatro, cinco, seis, siete y ocho de misión.Peso de la nave en el lanzamiento, incluido el tanque externo y los dos cohetes de apoyo: 2.049 toneladas.Peso de la nave y de la carga útil en el despegue: 119,8 toneladas.Peso del transbordador en el aterrizaje: 102,53 toneladas.Tripulación: siete astronautas. Se trata del comandante de a bordo, Scott Altman, de 50 años, del copiloto Gregory Johnson, 55 años, y cinco especialistas de misión: Michael Good, 47 años, Megan McArthur, 38 años, John Grunsfeld, 51 años, Mike Massimino, 47 años y Andrew Feustel, 44 años.
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