Ejército abrió compuertas para desviar aguas del Mississippi y salvar a Nueva Orleáns

Univision.com y Agencias | May 14, 2011 | 10:41 AM

Luisiana se prepara para inundaciones históricas Al menos 11 mil personas en peligro, según las autoridades del estado

LAKE PROVIDENCE - El Cuerpo de Zapadores del Ejército abrió el sábado la compuerta de un aliviadero en el r'io Mississippi, Luisiana, vertiendo agua en zonas rurales, a fin de evitar un desastre potencialmente mayor en zonas densamente pobladas, río abajo.
Una compuerta en el vertedero de Morganza se levantó por la tarde, por primera vez en 38 años. El agua fluyó lentamente al comienzo, pero luego aumentó su caudal hasta asemejar una catarata.
Unos 4,827 kilómetros cuadrados (3 mil millas cuadradas) de tierras, donde se ubican varias granjas agrícolas e ictícolas, serían anegados hasta por 7,5 metros (25 pies) de agua.
Sin embargo, las autoridades señalan que la decisión mitigará las presiones en los embalses que protegen Nueva Orleáns, Baton Rouge, así como varias refinerías petroleras y plantas químicas, río abajo.
Los zapadores temían que la presión acumulada durante semanas causara que los embalses cedieran, provocando una inundación de hasta seis metros (20 pies) en Nueva Orleáns.
Alrededor de 25 mil personas y 11 mil estructuras podrían estar en peligro. Poco antes de la apertura de las compuertas, alguaciles y guardias nacionales estaban haciendo recorridos de puerta en puerta para advertirle a la gente de la esperada inundación en la zona. Los albergues estaban listos para aceptar hasta 4,800 desalojados, dijo el gobernador Bobby Jindal.
Huyen hacia tierras altas
Algunas personas que viven en el tramo amenazado de campo -una zona conocida por granjas pequeñas, zonas de pesca y un dialecto afrancesado- comenzaron a huir desde las porimeras horas del sábado a tierras más altas.
"Ahora es el momento de evacuar la zona", dijo Jindal. "Ahora es el momento para que nuestro pueblo aplique sus planes. Esa agua viene", agregó.
La apertura del aliviadero lanzó un torrente que podría sumergir unos 7,800 kilómetros cuadrados (unas 3 mil millas cuadradas) con inundaciones de hasta 7,6 metros (25 pies) de profundidad en algunas áreas.
Protegen Nueva Orleans
La medida, sin embargo, reducirá la presión aguas abajo, en los diques que protegen a Nueva Orleáns, Baton Rouge y numerosas refinerías de petróleo y plantas químicas situadas a lo largo de la parte baja del Misisipí.
"La protección de vidas es la máxima prioridad", dijo el general de división del Cuerpo de Ingenieros del Ejército Michael Walsh durante una conferencia de prensa efectuada a bordo de un barco en el río cerca de Vicksburg.
Unas horas más tarde, el cuerpo tomó la decisión de abrir el vertedero clave e inundar miles de casas y granjas en la región cajún para evitar un desastre potencialmente más grande en Baton Rouge y Nueva Orleáns.
Inundaciones históricas
En la víspera las autoridades comenzaron los preparativos para abrir el canal de desvío del Mississippi para reducir el nivel del río e intentar evitar la inundación de las ciudades del delta.
El grupo de ingenieros del Ejército de Estados Unidos había dicho el viernes que si era necesario abriría este fin de semana el canal de desvío de Morganza, en Luisiana (sur), para impedir que la crecida del río Mississippi alcance a las principales ciudades de este estado y regular el caudal del río en su parte inferior, cerca del Golfo de México.
"Baton Rouge y Nueva Orleans (Luisiana, sur) se inundarán si no abrimos el canal", declaró a la CNN el general retirado Russell Honore, que dirigió las operaciones militares que hicieron frente al huracán Katrina en 2005.
La crecida del Misisipi -que ya puso en alerta a Arkansas (sur)- podría superar el nivel récord registrado en 1927.
Casi 18 metros de altura
El nivel del río debería alcanzar los 17.5 metros en Vicksburg (estado de Mississippi, sur) el 19 de mayo, más que el récord de 17.1 metros registrado hace 84 años, según cifras de la meteorología nacional de Estados Unidos.
La apertura del canal de desvío de Morhanza provocaría la inundación de miles de hectáreas de tierras agrícolas y pequeñas aglomeraciones rurales, por lo que se deberían llevar a cabo evacuaciones de urgencia en Luisiana y Mississippi.
Las inundaciones en el centro de Estados Unidos son las peores registradas en más de 70 años. Destruyeron miles de casas, granjas y vías de comunicación en Ilinois, Missouri, Kentucky, Tennessee y Mississippi.
Devastación en zonas pobres
Las aguas crecidas del río Mississippi entraron el miércoles en algunas de las zonas más pobres de la nación e inundaron los vecindarios bajos de Memphis, pero las barreras de contención protegieron buena parte del resto.
Durante la última semana en el Delta, la inundación del río y sus tributarios ha cubierto cultivos, ha obligado a muchos residentes a evacuar sus viviendas y ha cerrado algunos de los casinos de la costa que son vitales para la economía del estado.
Sin embargo, lo peor todavía no ha llegado. Se anticipa que el agua seguirá subiendo durante varios días. Los daños en Memphis se calculan en más de $320 millones pero no habrá cifra oficial hasta que bajen las aguas.
No había cálculos sobre la devastación en el sur estadounidense, pero ya se registraban centenares de viviendas dañadas y se anticipa que las aguas "llegarán a niveles nunca vistos antes", advirtió Greg Flynn, un vocero de la agencia de manejo de emergencias de Misisipí.
En toda la región, las autoridades federales revisaban y reforzaban las barreras de protección.
Esfuerzos desesperados
En el noroeste de Mississippi, las cuadrillas han usado tierra y arena para erigir una barrera en los límites del condado Bolívar-Coahoma, dijo Charlie Tindall, abogado de la Junta de Terraplén del Misisipí. También cuadrillas de presos han colocado bolsas de arena, agregó.
En Vicksburg, se calculaba que el río llegará a su máximo nivel el sábado para superar el récord de la Gran Inundación de 1927.
Se pronosticaban crecidas en el río Yazoo, un tributario ya saturado. Rolling Fork también corría peligro de inundación.
©Univision.com y Agencias
Commentarios