Miles de niños mueren de hambre en Níger

Univision.com | Jul 28, 2005 | 3:00 PM

La hambruna afecta a 3.6 millones

NIAMEY, Níger - Nesseiba Ali es el rostro del hambre en Níger. La niña de 20 meses de edad sólo pesa poco más de 11 libras (5 kilos) y sus ojos se ven turbios en la noche, uno de los síntomas de su desnutrición crónica.
Nasseiba puede sobrevivir porque su abuela pudo llevarla a un centro de alimentación. Pero los grupos de ayuda humanitaria sostienen que muchos otros niños están muriendo porque el mundo ha sido demasiado lento para responder.
La abuela de Nasseiba, Haoua Adamou, dijo a través de un intérprete que caminó varias horas con la bebé en su espalda hasta llegar al centro de emergencia de la agrupación Médicos sin Fronteras en Maradi, a unas 400 millas (644 kilómetros) al este de la capital, Niamey.
La agencia Oxfam advirtió la semana pasada que cerca de 3.6 millones de personas, o un tercio de los niños, tiene hambre en este país del oeste de Africa devastado por ataques de langostas y sequías.
La agencia de ayuda humanitaria de la Organización de Naciones Unidas (ONU) estima que unos 800 mil niños menores de cinco años sufren de hambre, entre ellos 150 mil que padecen una desnutrición grave.
Las advertencias han surgido desde hace meses. La ONU pidió por primera vez ayuda en noviembre y no obtuvo casi ninguna respuesta.
En marzo pasado otra solicitud de 16 millones de dólares sólo consiguió un millón. Y la más reciente, de 30 millones de dólares el 25 de mayo, ha recibido como respuesta unos 10 millones.
Las donaciones se incrementaron bastante la semana pasada debido a la creciente atención de los medios de prensa y a la difusión de imágenes con niños hambrientos, dijo el jefe de ayuda humanitaria de las Naciones Unidas, Jan Egeland.
"Níger es la mayor y más incontrolable emergencia humanitaria" a la que la ONU se enfrenta, admitió Egeland, que señaló que "pese a nuestra alertas tempranas, se ha convertido en una completa catástrofe".
Egeland estimó el viernes que miles de niños están muriendo en Níger.
Las enfermeras del centro de emergencias atienden cada día a unos 300 infantes de las poblaciones aledañas que acuden junto con sus padres en busca de ayuda.
Un cargamento de 16 toneladas de aceite, azúcar y paté llegó a Maradi desde Francia la semana pasada, y se espera que arriben varios envíos más.
La situación en Níger es tan desesperada que el Programa Mundial de Alimentos (PMA) y la organización "Save the Children" anunciaron esta semana en Roma que enviarán vuelos humanitarios con 23 mil toneladas de alimentos para intentar paliar el hambre de más de 80 mil personas.
Pero la necesidad es grande y creciente en esta nación desértica que figura entre las menos desarrolladas del mundo.
Níger tiene 12 millones de habitantes, está situado en el corazón del Africa subsahariana y es fronterizo con Chad, Nigeria, Togo, Mauritania y Libia, y es tres veces más grande que España, pero sólo el 4 por ciento de sus tierras son cultivables.

800 mil niños sufren de desnutrición

El 30 por ciento de su población es nómada y un hogar suele estar formado por una media superior a las 10 personas, según datos de las Naciones Unidas.
Cuando la ONU hizo su primer pedido, sólo se necesitaba un dólar por día por persona para solucionar la crisis alimenticia, dijo la ONU. Ahora que la situación ha empeorado y la población está más débil, se necesitarán 80 dólares por persona.
"Es lo peor que he visto", expresó Hassan Balla, un maestro de escuela primaria de Tarna, una población cercana a Maradi. "Lo que está sucediendo es verdaderamente alarmante. He visto a personas comiendo hojas... vivir como animales".
Hace una semana el relator especial de la ONU para el Derecho a la Alimentación, Jean Ziegler, dijo que en Níger la situación de hambre es tal que sus habitantes sacan el grano de los hormigueros y comen raíces y frutos tóxicos tras haberlos hervido varios días.
Como respuesta a la acuciante crisis alimenticia que sufre el país africano, el PMA transportará raciones de emergencia de galletas con alto contenido energético a Niamey, la capital de Níger.
Las ayudas se enviarán en tres vuelos que saldrán de Brindisi (sur Italia) y cada uno con un destino diferente dentro del país. El primero saldría este jueves.
Con 1.2 millones de personas que sufren de malnutrición, la campaña pretende repartir en cinco semanas 23 mil toneladas de comida, en la que tristemente está considerada la segunda peor crisis alimenticia de la historia del país africano.
"Sea por aire, tierra o mar, la comida no puede llegar en estos momentos rápidamente, por eso estamos trabajando para proveer de comida y dar alivio y sustento a una de las peores hambrunas que he visto jamás" reconoció Giancarlo Cirri, director de la campaña del PMA para Níger.
Naciones Unidas alertó en noviembre 2004 de las necesidades humanitarias del país africano, una crisis que actualmente se ha agravado dejando un saldo de cerca de 2.5 millones de personas en el umbral de la pobreza.
La semana pasada, unas imágenes de las devastadoras consecuencias del país consiguieron finalmente que la comunidad internacional condonase la deuda externa.
PMA es la agencia humanitaria más grande del mundo y cada año, ayuda a un total de 90 millones de pobres a aliviar sus necesidades nutricionales, de los cuales 56 millones son niños hambrientos repartidos en 80 de los países más pobres del mundo.
Por su parte, Save the children está enviando a Níger ayuda humanitaria de emergencia para garantizar la supervivencia de miles de niños gravemente desnutridos.
Alrededor de 41 toneladas de comida serán transportadas a Niamey en un vuelo humanitario que saldría el jueves desde Bélgica.
El portavoz de Save the Children en Italia, Filippo Ungaro, subrayó que "cada minuto que pasa, representa un riesgo ulterior de vida para muchos menores, por ello hemos lanzando una llamada para recoger fondos que servirán para financiar las primeras ayudas a los niños con más riesgo de malnutrición".

Crisis se extiende a otros países

La crisis humanitaria causada por la sequía en Níger también afecta al menos a 1.6 millones de personas en los cercanos Malí, Burkina Faso y Mauritania, dijeron las Naciones Unidas el lunes.
La ola de langostas del año pasado y una subsecuente sequía dejaron 2.5 millones de personas en Níger muy necesitadas a alimentos, lo cual ha generado una falta de reservas y hambre en otras partes de la región del Sahel, la zona semiárida al sur del Sahara, dijo la Oficina para la Coordinación de Asuntos Humanitarios de la ONU (OCHA).
Egeland  acusó a la comunidad internacional de ignorar las solicitudes de ayuda emitidas desde noviembre, las cuales hubieran prevenido la "grave crisis humanitaria" y las muertes ocurridas en esa nación, una de las más pobres del mundo.
En respuesta a la crisis, la Agencia Internacional para el Desarrollo de Estados Unidos anunció el martes que su gobierno dará más de 6 millones de dólares en ayuda adicional y la preparación de un programa contra la malnutrición infantil, dijo Richard Grenell, portavoz de la misión de Estados Unidos en la ONU.
Estados Unidos ha dado más de 4.6 millones de dólares en ayuda a Níger en lo que va del año, informó el lunes.
Entre otras donaciones figuran los compromisos del Reino Unido (2.5 millones de dólares), Irlanda (1.2 millones) y España, que ha asignado 750 mil dólares a la ONG Acción Contra el Hambre y al Programa Mundial de Alimentos (PMA).
En el vecino Malí, la OCHA expresó que alrededor de un millón de personas necesitarán ayuda alimentaria este año. Unos 5 mil niños en el norte ya enfrentan malnutrición aguda y la mortalidad infantil en algunas zonas ha alcanzado niveles históricos, dijo.
En la norteña Burkina Faso, unas 500 mil personas necesitan alimentos y varias han abandonado su lugar de residencia en busca de ellos, dijo la OCHA.
La situación ha empezado a deteriorarse también en Mauritania, dijo la ONU.

La situación es grave en Zimbabue

Níger y Zimbabue son los dos países africanos que más preocupan a Egeland, quien funge como el subsecretario de la ONU para Asuntos Humanitarios. El funcionario resaltó que en ambos hay millones de personas que sufren de malnutrición severa y en los que se necesita de la urgente intervención internacional.
De países "olvidados y descuidados" por el resto del mundo les calificó Egeland durante una conferencia de prensa en Ginebra, en la que denunció que en Zimbabue el personal de asistencia humanitaria de la ONU y de las organizaciones no gubernamentales (ONG) tienen "restricciones" del Gobierno para hacer su trabajo.
En el caso de Zimbabue, la situación alimentaria también es extrema debido a los problemas de la sequía, pero se ha agravado por las actuaciones del Gobierno de Robert Mugabe.
"En Zimbabue el 70 por ciento de la población está desempleada y hay millones de hambrientos. Un millón de personas tiene el sida, la cuarta parte de la población tiene el virus del VIH, hay cientos de miles de personas sin hogar porque han sido desalojados de sus hogares", describió Egeland.
Para ayudar a los zimbabuenses la ONU solicitó 90.5 millones de dólares en 2004, pero sólo ha logrado poco más de 10 millones.
"No es correcto que no se hagan donaciones para castigar a un Gobierno que lleva políticas incorrectas, porque eso afecta a la población", afirmó Egeland, que calificó de "tragedia humana" lo que ocurre en Zimbabue.
Mugabe emprendió la denominada operación "Urban clean up" (limpiar las ciudades) para terminar con el comercio callejero, las viviendas precarias y los cultivos ilegales en los centros urbanos del país, pero ha dejado sin hogar a más de 300 mil personas.
Zimbabue, con 16 millones de habitantes, es un país del cono sur de Africa en el que un millón de sus ciudadanos recibieron alimentos de la ONU este año.
La crisis alimentaria de Zimbabue comenzó en 2000, cuando el Gobierno desmanteló la industria agrícola del país con una caótica y violenta reforma agraria.
Mugabe expropió sin compensaciones a los terratenientes blancos para distribuir las haciendas entre la población negra, que las ha dividido y convertido en pequeñas huertas de subsistencia, muchas de ellas sin futuro alguno.
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