Misiones de la NASA investigarán cómo Marte dejó de ser un lugar apto para la vida

NASA | Nov 18, 2013 | 6:20 PM

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Como parte del proyecto de exploración a Marte la NASA lanza hoy MAVEN que se espera llegue al planeta rojo en septiembre del 2014. Foto: NASA's Goddard Space Flight Center

Quizás porque parece una mancha de sangre en el cielo el planeta Marte fue nombrado en honor al dios romano de la guerra.
“Desde el punto de vista de la vida, tal como la conocemos, el nombre es apropiado.”
Desde el punto de vista de la vida, tal como la conocemos, el nombre es apropiado. La superficie marciana es increíblemente hostil hacia la vida.
La delgada atmósfera del Planeta Rojo protege muy poco a la superficie contra la radiación solar y del espacio. Fuertes químicos como el peróxido de hidrógeno permean el suelo.
El agua líquida, necesaria para la vida, no puede existir por mucho tiempo en el planeta: La que no se evapora en el aire difuso pronto se congela en las temperaturas bajo cero comunes en la mayor parte del planeta.
Pero no siempre fue así. Hay señales que indican que, en un pasado muy lejano, hace miles de millones de años, Marte era un lugar muy atractivo.
El terreno marciano está surcado por canales que parecen cauces secos. Naves enviadas a Marte han identificado acumulaciones de minerales que sólo se forman en presencia de agua líquida.
Tal parece que, en su juventud, Marte fue un lugar en donde pudo haber vida, con una atmósfera más gruesa y caliente como para producir lluvia y formar lagos e incluso mares.
Dos misiones de la NASA, la MSL y MAVEN, intentarán aclarar qué fue lo que transformó a Marte de un lugar agradable a un lugar hostil a la vida.
La MSL se encuentra ahora en la superficie marciana, con la sonda Curiosity, y MAVEN, que fue lanzada este lunes, orbitará el planeta y penetrará ligeramente en su alta atmósfera
"Lo que motiva primordialmente a estas misiones es la pregunta ¿hubo alguna vez vida en Marte?", dijo Paul Mahaffy, del Centro Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland.
"Alguna vez hubo ida microbiana en Marte y ¿qué le ocurrió cuando el planeta cambió? ¿Se extinguió o se movió bajo la superficie, donde quedaría protegida de la radiación espacial y donde las temperaturas serían lo suficientemente cálidas como para el agua líquida?", agregó.
La misión Laboratorio Científico de Marte (MSL) tiene entre sus integrantes a la sonda Curiosity, el aparato más avanzado enviado jamás al planeta rojo.
Curiosity se enfoca en la geología y minerales de Marte.
Con su instrumento de Análisis de Muestras en Marte (SAM), Curiosity busca rastros de agua, carbono y otros elementos necesarios para la vida en el suelo marciano.
Por otro lado, la Atmósfera y Evolución Volátil de Marte (MAVEN) orbitará el planeta rojo y estudiará su alta atmósfera para intentar determinar cómo fue que esa capa -y el agua- se perdieron, y con ellas las condiciones para la vida.
"Para mí es como si estuviésemos solucionando un crimen. Hay evidencias de que el planeta ha perdido su atmósfera, y también evidencia fotográfica de ríos secos...la pregunta es ¿qué pasó con la atmósfera de Marte? ¿Quiénes son los culpables?", dijo Carlos Gómez-Rosa, ingeniero a cargo de sistemas de comunicación terrestre de MAVEN.
Gómez-Rosa está encargado de los sistemas de comunicación que envían direcciones a MAVEN, y de que esos sistemas estén funcionando adecuadamente.
"El lanzamiento es en noviembre de 2013, si no lanzamos tenemos que esperar 26 meses más para poder tener otra oportunidad", dijo, por su parte, Sandra Cauffman, subgerente del proyecto MAVEN.
©NASA
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