Vigilando al Sheriff Arpaio: demandas contra cárceles de Maricopa cuestan $24 millones

Univision.com | Oct 24, 2012 | 10:10 PM

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La familia de Ernest Atencio entabló una demanda millonaria por la muerte del reo que recibió una paliza en una cárcel de Arpaio.

Por Ted Hesson

Una demanda presentada este martes en Arizona pondrá una vez más al alguacil del condado Maricopa, Joe Arpaio, a la defensiva debido a la forma en que son tratados los presos en las cárceles de su condado.
Ernest "Marty" Atencio murió en diciembre de 2011 de complicaciones por paro cardiaco luego de lo que la demanda describe como una "agresión tumultuaria de carceleros". Ahora su familia está demandando al condado en un recurso legal que cita una "cultura de crueldad y castigo" impulsada por Arpaio en cárceles del condado.
Un grupo de carceleros y oficiales de policía rodearon a Atencio mientras éste se resistía a ser registrado en la cárcel de Fourth Avenue en Phoenix, Arizona. El militar veterano de 44 años, quien tenía antecedentes penales, incluido un cargo por el delito agravado de conducir intoxicado por alcohol, había sido arrestado acusado de patear la puerta de un complejo de departamentos y confrontar de manera agresiva a una mujer.
Pero de acuerdo con la demanda de 20 millones de dólares, el personal carcelario sabía que Atencio tenía problemas de salud mental y debió enviarlo a tratamiento médico en vez de admitirlo en la cárcel.
Cámaras de seguridad captaron la agresión
Videos de cámaras de vigilancia muestran a oficiales del Departamento de Policía de Phoenix y carceleros luchando con Atencio hasta eventualmente someterlo en el piso.
Durante la riña, Atencio recibió una descarga en el pecho con un Taser, el cual según la demanda fue empleado por un sargento de la oficina del sheriff.
Una autopsia encontró indeterminada la causa de la muerte -lo cual significa que no pudo ser clasificada como causada por un acto criminal, como accidente, homicidio o suicidio- pero citó un historial de "psicosis aguda, desobediencia de la ley y múltiples problemas médicos" en el periodo previo a su paro cardiaco.
De acuerdo con la demanda judicial, la fuerza usada por los carceleros y la policía condujo directamente a la muerte de Atencio. El sheriff del condado de Maricopa declinó comentar en espera de una revisión del caso.
Esta demanda es la última de una serie de arreglos multimillonarios por muertes en cárceles de Maricopa.
Durante los 20 años de gestión de Arpaio como sheriff, el condado ha gastado más de 24 millones de dólares en arreglos y litigios relacionados con quejas de los internos, de acuerdo con Cari Gerchick, vocera del condado. El número no incluye costos cubiertos por seguro.
Defensores de los derechos civiles como el American Civil Liberties Union (ACLU) dicen que las condiciones en las cárceles de Maricopa han mejorado sobre todo en años recientes, pero que los internos todavía son vulnerables de algunas maneras. "Las cosas han mejorado pero aún hay deficiencias significativas en atención médica y mental", dice Eric Balaban, un abogado del National Prision Project de ACLU.

Condiciones de los detenidos, muy por debajo de lo normal

En las últimas dos décadas, Arpaio ha atraido la atención nacional al sistema carcelario de su condado por la manera cruda en que lo maneja, lo cual él califica como un ahorro para los contribuyentes. La mayoría de los que están en custodia no han sido condenados por un crimen, más de 70 por ciento de la población interna la conforman detenidos que aguardan por un juicio.
Las condiciones de los detenidos son espartanas, por decir lo menos. Los internos son colocados en tiendas de campaña, alimentados con comidas más baratas que en cualquier cárcel del condado, y son forzados a usar ropa interior rosa. Menos probable es que sean llevados a casa cuando son librados de cargos, de acuerdo con la oficina del sheriff. "Cuesta más alimentar a los perros que a los detenidos", dijo Arpaio a The New Yorker en 2009.
No obstante, millones de dólares dilapidados en acuerdos legales sugieren que el exclusivo enfoque carcelario del sheriff parece no estar funcionando.
Hace tan solo dos semanas, el condado accedió a pagar $3.25 millones de dólares como parte de un arreglo en el caso de Deborah Braillard, una detenida en Maricopa que murió en 2005 luego de que se le negara insulina y atención médica por tres días.
Si el acuerdo es aprobado por la junta de supervisores del condado, los costos de los arreglos y litigios legales por reclamos de prisioneros durante el mandato de Arpaio llegarán a aproximadamente $30 millones de dólares.
Se perdió parte de la evidencia
El caso Braillard, por otro lado, plantea serias cuestiones acerca de los niveles de corrupción en la oficina del sheriff.
Según ABC15, el condado súbitamente ha decidido llegar a un acuerdo luego de años de disputas legales y de tres semanas de testimonios durante el juicio. Para el momento en que la oficina del sheriff aceptó el acuerdo, el jurado se disponía a escuchar la explicación del juez acerca de cómo la oficina del sheriff, en un intento por encubrir la muerte de Braillard, había perdido, borrado o "destruido" parte de la evidencia.
Debido a una orden de silencio ordenada por la corte, oficiales del condado se negaron a comentar el caso.
Tanto el caso de Braillard como el caso de Atencio son manejados por Michael Manning, un abogado de Phoenix, Arizona, que ha ganado seis de siete casos en contra de Maricopa relacionados con muertes en prisión.
Durante su carrera, Manning ha litigado casos en contra del crimen organizado, una experiencia que, a su juicio, es comparable con la de enfrentarse a la oficina del sheriff.
"Lo que he visto litigando todos estos años en contra de la Oficina del Sheriff del Condado de Maricopa es mucho más alarmante que (lo que vi) litigando en contra de la mafia", dijo Manning. "En cada uno de nuestros casos, los hemos atrapado destruyendo evidencia o manipulando a los testigos".
La oficina del sheriff se negó a responder de inmediato a las acusaciones.

Seguro del condado paga el costo de los acuerdos

Gran parte del costo de estos acuerdos es cubierto por el seguro del condado, pero el deducible ha crecido substancialmente durante la era de Arpaio, de $1 millón a $5 millones, de acuerdo con Cari Gerchik, la portavoz del condado.
Según Gerchik, las razones para este incremento no están relacionadas con las demandas en contra de la oficina del sheriff. De cualquier manera, un mayor deducible implica un mayor costo financiero para el condado a la hora de pagar.
El condado incluye en sus cuentas los acuerdos relacionados con las muertes de prisioneros a la hora de hacer negocios, según el Dr. Todd Wilcox, un director médico de los Servicios de Salud de Correccionales (CHS) ya retirado, quien proveía atención clínica a las cárceles.
"¿Tiene la impresión de que el CHS y la gerencia del condado prefieren pagar los veredictos y los acuerdos en lugar de invertir el dinero en proyectos y programas que de hecho ayuden (a los prisioneros)?" preguntó un abogado a Wilcox durante el juicio Braillard.
"Eso fue lo que terminé creyendo luego de estar ahí durante cuatro años" respondió Wilcox.
Así como sucedió con los otros casos en contra de la oficina del sheriff, la demanda de Atencio no solo asignó culpabilidad a los empleados de la cárcel por la muerte del prisionero, también puso en tela de juicio el ambiente profesional establecido en las cárceles del sheriff.
"Además de ostentar una historia de indiferencia deliberada al cuidado médico inconstitucional e inadecuado en las cárceles del Condado, el Condado se ha hecho de la vista gorda en lo que se refiere a la cultura de crueldad y castigo que el Sheriff Arpaio ha creado en las cárceles del Condado", afirma la demanda.
Existen dos demandas de gran escala
En la biografía de Arpaio de 2008, el sheriff dice que "las cárceles están ahí para castigar", y una frase similar es citada en la demanda Atencio.
Arpaio utilizó términos diferentes en un comunicado para ABC/Univisión: "Las cárceles no están ahí para castigar", escribió. "La gran mayoría de nuestra población es pre-juicio (pre-trial). El castigo es solo posterior a la convicción".
El Sheriff Arpaio y la Oficina del Sheriff del Condado de Maricopa también son acusados en dos demandas de gran escala, una enfocada en prejuicio racial liderada por la American Civil Liberties Union (ACLU), y otra encabezada por la división de derechos civiles del Departamento de Justicia que cubre un amplio rango de problemas, incluyendo el prejuicio y el tratamiento discriminatorio en contra de prisioneros con bajos niveles de inglés.
Aunque ambas demandas son de alto perfil, ninguna acusa a la oficina del sheriff de actividades delictivas.
Durante cuatro años, el FBI había estado involucrado en una indagación criminal por abuso de poder en contra de Arpaio, pero abandonó la investigación a finales de agosto.
Arpaio le dijo al Arizona Republic que "nunca dudó" acerca del resultado de la indagación, afirmando, "Si hubiera hecho algo mal, habría acusaciones (en mi contra) flotando por todo el lugar".
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